Juncal Estella Redín, Doctora en Química por la UPNA, ha investigado las propiedades de materiales silíceos preparados por el proceso sol- gel y ha desarrollado nuevas aplicaciones en sensores de fibra óptica utilizando estos materiales. Su tesis doctoral, “Síntesis y caracterización de materiales silíceos porosos obtenidos por el proceso sol-gel. Aplicación en sensores de fibra óptica”, ha obtenido la calificación de Sobresaliente cum laude con mención de Doctor Europeo y ha sido dirigida por los profesores Jesús Echeverria Morrás y Julián Garrido Segovia, del Departamento de Química Aplicada de la UPNA.

El proceso sol-gel permite preparar materiales con idéntica composición que los vidrios y materiales cerámicos a temperatura ambiente, reduciendo considerablemente el gasto energético. Además, el método sol-gel ofrece gran versatilidad en la preparación de materiales porosos con propiedades texturales y superficiales controladas. “La complejidad del proceso radica en la diversidad de etapas, cada una de ellas controlada por diferentes variables que, además, pueden interaccionar”, explica Juncal Estella.

Como resultado de la investigación se han obtenido una gran variedad de materiales: hidrófilos e hidrófobos, con diferentes densidades, transparencia, tamaños de poro y áreas superficiales. La diversidad de propiedades y características de estos materiales abre un amplio abanico de aplicaciones, entre otras la preparación de catalizadores, nanopartículas, membranas y tamices moleculares; recubrimientos hidrofóbicos, anticorrosivos o antirreflectantes; aislantes térmicos o acústicos; materiales nanoestructurados; encapsulado de materiales biológicos y medicamentos; así como el desarrollo de sensores ópticos.

Juncal Estella ha desarrollado esta última aplicación en colaboración con investigadores del Departamento de Ingeniería Eléctrica y Electrónica de la UPNA y del Instituto de Ciencias Materiales de Aragón (), ha preparado sensores de fibra óptica para la detección de agua y diversos compuestos orgánicos volátiles (COVs) en fase de vapor, utilizando para su implementación los materiales preparados en su investigación.

“Muchos compuestos de productos domésticos o utilizados en procesos industriales son volátiles, pasan a vapor a temperatura ambiente, y pueden provocar problemas mediombientales o daños en la salud por inhalación. De ahí el interés de preparar sensores que los detecten y cuantifiquen”, señala. Para analizar la respuesta de los sensores se ha diseñado una celda de medida para controlar la concentración del analito.

“Una de las ventajas que aporta este nuevo dispositivo de medida es que es posible estudiar la respuesta del sensor sin interferencia de los gases o vapores que puedan existir en la atmósfera” indica la investigadora. Los sensores preparados han permitido analizar a temperatura ambiente agua y diversos vapores de alcoholes, derivados halogenados, hidrocarburos, acetona y butanoamina.

En la actualidad, Juncal Estella desarrolla su actividad profesional en la UPNA. Es autora de una decena de artículos en otras tantas publicaciones científicas, ha presentado catorce contribuciones a congresos nacionales e internacionales y ha co-dirigido diversos Proyectos Fin de Carrera.