Con los haces de protones circulando de manera estable en el ( o ) a 3.5 TeV de energía, la más alta alcanzada en un acelerador de partículas, el ha fijado la fecha para el comienzo del programa de investigación del LHC. El primer intento de producir de alta energía a (3.5 TeV por haz) está programado para el 30 de marzo.

“Con dos haces de 3.5 TeV estamos a punto de lanzar el programa de física del LHC”, explicó el director de la división de tecnología de aceleradores, Steve Meyer, “pero aún tenemos trabajo por delante antes de las colisiones. El simple alineamiento de los haces es un gran reto en sí mismo: es como lanzar dos alfileres a ambos lados del Atlántico y hacerlos chocar entre sí a mitad de camino.”

Hasta el día 30 de marzo, el equipo de LHC trabajará con los haces de 3.5 TeV para poner a punto los sistemas de control del haz y los sistemas de protección de los detectores de las partículas secundarias.

Estos sitemas han de ser perfectamente puestos a punto antes de comenzar con las colisiones.

“Poner a funcionar LHC no es simplemente girar una llave”, ha dicho el Director General del CERN, Rolf Heuer. “El acelerador está funcionando bien, pero aún queda mucho trabajo de puesta a punto por

delante, y tenemos asumir que el primer intento de producir colisiones será simplemente un intento. Puede llevarnos horas o incluso días el conseguirlo.”

La última vez que el CERN encendió una máquina de estas características, el LEP (Large Electron Positron collider, o Gran Colisionador de Electrones y Positrones) en 1989, fueron necesarios tres

días para producir las primeras colisiones desde el primer intento.

El actual acelerador LHC comenzó su andadura en noviembre de 2009, con los primeros haces en circulación a 0.45 TeV. Rápidamente se fueron alcanzando distintos hitos, con dos haces en circulación el 23 de noviembre, y el record mundial de energía alcanzada por haz (1.18 TeV) establecido el 30 de noviembre. En el momento en que LHC efectuó la primera parada técnica el 16 de diciembre, otro hito se había producido con las primeras colisiones registradas a 2.36 TeV, dando lugar a un buen número de datos. Cada uno de los cuatro grandes experimentos de LHC, llamados ATLAS, CMS, ALICE y LHCb, consiguió registrar más de un millón de colisiones, que fueron rápidamente distribuidas para su posterior análisis a todo el mundo por medio del GRID. Los pr imeros artículos con resultados físicos fueron publicados a continuación. Tras una breve parada técnica, los haces volvieron a circular por LHC el pasado 28 de febrero de 2010, y la primera aceleración hasta 3.5 TeV se produjo el 19 de marzo.

Una vez que se consiga producir colisiones a 7 TeV de forma estable, el plan será entrar en fase de toma de datos continua por un periodo de entre 18 y 24 meses, con una breve parada técnica a finales de 2010. Este largo periodo proporcionará suficiente cantidad de datos como para cubrir las áreas donde pueden producirse potenciales descubrimientos,AN> confirmando así LHC como la máquina más destacada en investigación de Física de Partículas.

Numerosos grupos españoles de diferentes universidades y centros de investigación participan, con inversión de esfuerzos científico-tecnológicos y económicos, en los programas de investigacion del CERN. Entre otros, destacan: el CIEMAT, el Instituto de Física de Altas Energias (IFAE) de Barcelona,, el Instituto de Física Corpuscular (IFIC), centro mixto del CSIC y la Universitat de València; el Instituto de Física de Cantabria (IFCA), centro mixto del CSIC y de la Universidad de Cantabria el Instituto de Estructura de la Materia (IEM) del CSIC; el Instituto Gallego de Física de Altas Energías; y las Universidades de Barcelona, Madrid, Granada, Huelva, Oviedo y Sevilla.

La contribución de centros de investigación españoles al proyecto LHC, desde sus inicios, ha sido muy relevante; así, el CIEMAT ha participado en el desarrollo y construcción de imanes superconductores para el acelerador, y ha contribuido a la fase final de puesta a punto del LHC. El grupo de físicos de partículas del CIEMAT ha coordinado la construcción e instalación de una parte sustancial del detector de muones del experimento CMS. La Universidad Autónoma de Madrid (UAM) participa también en el mismo, y además forma parte de la colaboración ATLAS, que es el otro gran experimento multipropósito que operará en el LHC. La UAM ha contribuido a la construcción del sistema de detección calorímétrico de ATLAS. El CIEMAT participa igualmente en un tercer experimento del LHC, ALICE, especialmente diseñado para estudiar la física de iones pesados. Contribuciones todas ellas que reflejan el buen nivel general alcanzado por la física de partículas en España, tanto teórica como experimental, con grupos de investigadores no sólo en los centros ya mencionados sino también en el CSIC y la Universidad Complutense

El LHC es el acelerador de partículas más grande, complejo y de mayor energía y luminosidad construido hasta la fecha. Está ubicado en un túnel subterráneo de 27 km de circunferencia en la frontera franco-suiza, en las instalaciones del Laboratorio Europeo de Física de Partículas (CERN). Su construcción ha llevado 15 años y su coste se sitúa en el entorno de los cinco mil millones de euros.