UNIVERSIDAD PÚBLICA DE NAVARRA

Silvia Zabala González ha desarrollado dos nuevas técnicas que permitirán a los productores monitorizar de manera rápida, fiable y económica el proceso de transformación

Silvia Zabala González, doctora en por la Universidad Pública de Navarra, ha investigado en su tesis qué ocurre en el proceso por el cual el aceite vegetal (de girasol) reacciona para convertirse en , y ha desarrollado un modelo para determinar cuál es la velocidad a la que esa transformación se realiza. Su trabajo ha puesto a punto dos nuevas técnicas para el seguimiento de la reacción, que permitirán a los productores industriales de contar con herramientas para monitorizar el estado de la reacción de manera rápida, sencilla, fiable y económica.

La síntesis de biodiésel se basa en una reacción conocida como transesterificación. Consiste en combinar el aceite vegetal con un alcohol ligero, generalmente . Los triglicéridos del aceite, gracias a un catalizador, reaccionan con el y se convierten en biodiésel (más específicamente, en ésteres metílicos de ácidos grasos que son los que constituyen el biodiésel). A través de medidas de densidad, viscosidad, conductividad eléctrica y tensión superficial, Silvia Zabala ha investigado cómo se comportan e interaccionan entre sí cada uno de los elementos implicados en las dos fases líquidas presentes durante la reacción.

Además, en su estudio ha desarrollado un modelo cinético, denominado Contribución de Fases, que permite calcular la velocidad de reacción teniendo en cuenta su carácter heterogéneo. “El nuevo modelo permite describir el comportamiento del sistema en un intervalo de condiciones de operación mucho más amplio que los modelos existentes, por lo que resultará de gran utilidad para el diseño de los reactores de síntesis de biodiésel”, explica.

Por último, se han puesto a punto dos nuevas técnicas para el seguimiento de la reacción. Se trataba con ello de dar respuesta a una necesidad detectada entre los productores de biodiésel: disponer de una herramienta que monitorice el estado de la reacción de manera rápida, sencilla, fiable y económica. La primera técnica se basa en la medida del índice de refracción, “lo que permite evaluar muy fácilmente el avance de la reacción en términos de conversión de aceite”. El segundo método consiste en emplear una sonda que mide la velocidad del sonido, en continuo y tiempo real, en el medio de reacción; “esta información se relaciona con la composición en el reactor, de modo que el método resulta especialmente interesante para la monitorización y control de la producción de biodiésel a nivel industrial”.

La tesis, “Monitorización y estudio cinético de la síntesis de biodiésel”, ha obtenido la calificación de sobresaliente cum laude y ha estado dirigida por los doctores Mª Cruz Arzamendi Manterola y Luis Mª Gandía Pascual, del Departamento de Química Aplicada de la UPNA. Licenciada en Ciencias Ambientales por la Universidad de Salamanca, Silvia Zabala obtuvo en 2007 el Diploma de Estudios Avanzados en la UPNA, institución en la que durante tres años y medio ha trabajado en el grupo de investigación de Reactores Químicos. Ha sido autora de diversos artículos científicos y contribuciones a diferentes congresos nacionales e internacionales.