UNIVERSIDAD DE CANTABRIA

Un equipo de la UC trabaja en la puesta a punto de la estación de seguimiento espacial de Santa Maria de las Azores

Un equipo de investigadores del Departamento de Ingeniería de Comunicaciones () de la Universidad de Cantabria está trabajando en la modernización y puesta a punto de la estación de seguimiento espacial en Santa María de las Azores. Esta estación está operada por la () y forma parte de la red de estaciones europeas ESTRACK que controlan el lanzamiento y puesta en órbita de las lanzaderas Ariane. El grupo integrado por los profesores Angel Mediavilla, Antonio Tazón, Sandra Pana y David Vegas se ocupa de los sistemas terrestres de control de la lanzadera y del rutado de las señales de microondas hacia los receptores de bajo ruido.

El entramado principal de estaciones ESTRACK está estratégicamente distribuido por la geografía terrestre siguiendo la trayectoria de escape del cohete desde su lanzamiento. Este conjunto está formado por KOUROU (Guayana Francesa), ), SANTA MARIA (Santa María, Azores, Portugal), VILLAFRANCA (Villafranca del Castillo Madrid, España), CEBREROS (Ávila, España), MASPALOMAS (Montaña Blanca Islas Canarias, España), REDU (Redu, Bélgica), KIRUNA (Salmijavi, Suecia), PERTH (oeste de Autralia), NEW NORCIA (New Norcia, oeste de Australia) y MALARGÜE (Chile). Adicionalmente, como parte de la red ESTRACK expandida (operadas por otras organizaciones para ESA) están MALINDI (Kenia, operada por la Universidad de Roma y la Agencia Espacial Italiana-ASI), SANTIAGO (Chile, operada por el Centro para Estudios Espaciales de la Universidad de Chile) y SVALBARD (Spitzbergen, Noruega, operada por el Norwegian Space Center/Kongsberg Satellite Services).

El 17-enero-2008 se inauguró la nueva antena de 5.5 m (recepción en banda S) en la estación de Santa María (SMA), situada en el Monte de las Flores de la isla de Santa María, la más meridional del archipiélago de las Azores. Con esta instalación, la estación pasa formalmente a ser parte de la red ESTRACK y se utilizará para el seguimiento de los Ariane lanzados desde Kouru (Guayana Francesa) y de las naves Vega y Soyuz. También se seguirán en ella satélites de Observación de la Tierra (ERS-2, Envisat, Radarsat, etc.). La antena tiene capacidad de seguimiento automático de objetivo, de forma similar en concepto a los radares y misiles militares. De esta forma se minimizan de forma extraordinaria los errores de apuntamiento durante el recorrido orbital de salida de la atmósfera terrestre.

A fin de situar los Satélites en la órbita correcta, los cohetes Ariane deben seguir un camino específico de vuelo inicial sobre la tierra. Este itinerario pasa directamente sobre la isla de Santa María de las Azores justo unos pocos minutos después del despegue desde Kourou (Guayana Francesa). La trayectoria continúa sobre Europa (Villafranca, Cebreros, Redu) y el sudeste de Asia para continuar por Australia (Perth, New Norcia). A medida que gana altitud, recorre una segunda órbita sobre la tierra pasando de nuevo por Santa María y Maspalomas. En este punto la altitud es de 250Km, el satélite ya se ha separado del cohete y se encamina hacia su órbita definitiva alrededor de la tierra. Por su parte, la lanzadera Ariane retrocede de nuevo hacia la atmósfera terrestre en un ángulo de destrucción.

Todo este proceso aparentemente simple requiere el funcionamiento simultáneo de todas las estaciones espaciales de seguimiento de la red ESTRACK que reciben datos críticos de telemetría en tiempo real. De esta forma se establece sin ambigüedad el camino de salida desde la tierra hacia una órbita geoestacionaria donde el satélite de comunicaciones (ò de observación terrestre) trabajará durante su tiempo de vida.

Posteriormente algunas de estas estaciones del sistema ESTRACK europeo se ocuparán de asegurar la posición, el correcto apuntamiento de las antenas del satélite hacia la tierra y la optimización de los canales de comunicaciones. Para ello, se establece además un enlace con la red mundial de estaciones de seguimiento de la que actúan como refuerzo adicional.