UNIVERSIDAD DE BARCELONA

· La UB diseña una aplicación para conocer el progreso de la misión espacial Gaia

El satélite Gaia, lanzado con éxito el 19 de diciembre de 2013, ha descubierto su primera a partir de las observaciones efectuadas sobre un cuerpo celeste el pasado 30 de agosto. Las observaciones espectrofotométricas del mismo satélite y el seguimiento que se ha hecho desde observatorios terrestres han confirmado que se trata de la explosión de una del tipo Ia a 500 millones de años luz de distancia.

La observación de un aumento repentino de la luminosidad de este cuerpo celeste -en un factor 6- respecto a la observación hecha un mes antes activó el sistema de alertas: «Pensamos que se trataba de una supernova pero nos hacía falta tener más pistas para confirmar este hallazgo», explica Łukasz Wyrzykowski, experto del Observatorio Astronómico de la Universidad de Varsovia (Polonia).

Para confirmar la naturaleza de la supernova, los astrónomos complementaron los datos del satélite Gaia con otras observaciones basadas en los telescopios Isaac Newton (INT) y Liverpool del Observatorio del Roque de los Muchachos, en Las Palmas de Gran Canaria. Según Nadejda Blagorodnova, del Instituto de Astronomía de Cambridge, «en el espectro de esta fuente pudimos identificar la presencia de hierro y otros elementos que se encuentran en las supernovas».

«Esta es la primera supernova de lo que esperamos que sea una serie de grandes descubrimientos de la », destaca Timo Prusti, investigador de este proyecto emblemático que ha situado Europa al frente de la investigación en astrometría.

La misión espacial Gaia contribuirá a conocer la historia de la Vía Láctea, desde los orígenes hasta el estado actual, mediante la medida de las posiciones, distancias y movimientos de mil millones de estrellas y el estudio de sus propiedades físicas, como la edad y la composición química. En esta misión participa un equipo de científicos e ingenieros de la Universidad de Barcelona, que son miembros del Instituto de Ciencias del Cosmos de la UB (ICCUB) y del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña (IEEC).

Gaia en el bolsillo: una app para conocer el progreso de la misión espacial

Gaia Mission es la app creada por expertos de la UB que permitirá seguir el progreso de Gaia, un satélite de la Agencia Espacial Europea (ESA) que durante cinco años recogerá datos de mil millones de estrellas para construir el mapa en 3D de la Vía Láctea más preciso que se haya hecho hasta ahora.

Nunca las estrellas han estado tan cerca

El satélite Gaia catalogará mil millones de estrellas —un 1% del total de la Vía Láctea— y observará todos los objetos celestes de un brillo hasta 400.000 veces menor que el que aprecia el ojo humano a simple vista. La aplicación Gaia Mission permite conocer los avances del proyecto astrofísico a través de iPhone, iPad o iPod. Imágenes, diagramas interactivos y vídeos del satélite se ponen al alcance del público general y de especialistas, a los que aporta una gran cantidad de información detallada sobre esta misión emblemática.

La app dispone de diagramas interactivos de la nave que permiten hacer exploraciones de 360º del interior del satélite, cuya trayectoria y distancia hasta la Tierra pueden conocerse desde la página de estado de la misión, así como los datos obtenidos y tratados desde que empezaron las observaciones. La aplicación también actualiza noticias en directo para comunicar las más significativas del proyecto, máximo exponente de una tecnología que ha colocado a Europa al frente del campo de la astrometría. La aplicación creada por la UB está disponible en catalán, castellano e inglés, y puede adquirirse de forma gratuita en la iTunes App Store de Apple. Hacia final de año también está previsto disponer de una versión para Android. Este proyecto ha sido cofinanciado por la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (FECYT) del Ministerio de Economía y Competitividad.

El Universo en un petabyte

Gaia aportará datos inéditos que serán cien veces más precisos que los de las misiones precedentes. El catálogo final de la misión espacial se publicará hacia 2022 y tendrá un volumen de un petabyte, es decir, un millón de gigabytes, equivalentes a 200.000 DVD. Tal como explica Carme Jordi, profesora del Departamento de Astronomía y Meteorología de la UB, «con Gaia, seremos capaces de desvelar la historia de la Vía Láctea». «Gaia —continúa— presentará muchos aspectos interesantes sobre nuestra visión del Universo, los ciclos de vida de las estrellas y la detección de exoplanetas. Con la aplicación, se pueden aprender los conceptos básicos de la misión y, además, comprobar cómo se va forjando una nueva frontera de conocimiento para nosotros». Como precisa Marcial Clotet (UB), el ingeniero que impulsó la idea de la app, «hay diferentes niveles dentro de la aplicación». De este modo, «los usuarios pueden avanzar a través de los niveles hasta encontrar la información con el grado de detalle que deseen según su interés». La app Gaia Mission se puso en el mercado con motivo del lanzamiento de Gaia en diciembre de 2013. Con el satélite en funcionamiento, se ha hecho una revisión de la aplicación que ha recibido el visto bueno de la Agencia Espacial Europea (ESA).