UNIVERSIDAD DEL PAÍS VASCO

La investigación la han realizado miembros de la Escuela de Ingeniería de Gipuzkoa de la UPV/EHU

Un grupo de profesores e investigadores de la Escuela de Ingeniería de Gipuzkoa de la UPV/EHU, dirigidos por Jalel Labidi, han patentado un método (Novel method for the depolymerisation of lignin) para lograr compuestos de alto valor añadido a partir de los residuos de la industria papelera, concretamente de la lignina que se obtiene en el proceso de trasformación de la madera en papel.

Según los expertos, en un futuro cercano, la lignina (un polímero orgánico, uno de los compuestos más abundantes en las plantas que, junto a la celulosa, conforma la pared celular de estas) tendrá, entre otras muchas capacidades, la de sustituir muchos materiales plásticos derivados del petróleo, además de ser utilizado de diversas maneras en la industria farmacéutica, agroquímica, alimenticia o cosmética, entre otras.

En la actualidad, sin embargo, como explica Jalel Labidi, director del ‘Grupo de investigación BioRP Biorefinery Processes’ de la UPV/EHU, la lignina proveniente de los residuos que se obtiene en la industria de la celulosa “no presenta valor comercial, debido a que su calidad es muy baja”.

Con el método patentado por el grupo de investigación de la UPV/EHU, sin embargo, se logran a partir de dicha lignina (proveniente de los residuos) unos aceites fenólicos a un bajo coste. “Los compuestos fenólicos obtenidos (catecol y derivados) poseen un alto valor añadido, ya que pueden ser aprovechados de diversas maneras en la industria química: en sectores como el plástico, farmacéutico, agroquímico, alimenticio…”, explica Jalel Labidi.

Adaptabilidad industrial

“Gracias a la patente aumentamos la ventajas competitivas de la industria de la celulosa, pues se valoriza el subproducto o ‘licor negro’ que se obtiene en el proceso de convertir la madera en pulpa de celulosa. La novedad inventiva radica en que ya no es necesario extraer la lignina (mediante costosos procedimientos) de ese ‘licor negro’ para poder obtener compuestos fenólicos ”, detalla el investigador.

Asimismo, el método patentado tiene una gran adaptabilidad industrial, pues el novedoso procedimiento es “fácilmente adaptable” a las instalaciones existentes en nuestro entorno. “El método está completamente desarrollado para ser industrializado”, revela Jalel Labidi.

Publicación de la patente ‘Novel method for the depolymerisation of lignin’:

https://data.epo.org/publication-server/rest/v1.0/publication-dates/20160928/patents/EP3072874NWA1/document.pdf

Autores:

Los autores de la patente son los investigadores de la UPV/EHU Xabier Erdocia, Marian Corcuera y Jalel Labidi. La idea de la patente nace en el curso del desarrollo de la tesis doctoral ‘Study of lignin as high added value chemical compounds source’ de Xabier Erdocia. El trabajo se realizó en los laboratorios del grupo “Procesos de Biorrefinería” en la Escuela de Ingeniería de Gipuzkoa.

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